W weekend 1 -2 lipca na boiskach Novej Areny w St. Petersburgu odbył się finał piątego sezonu „Football for Friendship”, sportowego programu socjalnego dla dzieci z całego świata,  realizowanego przez Gazprom, oficjalnego partnera FIFA i Mistrzostw Świata w Piłce Nożnej 2018, które odbędą się w Rosji.
Dwunastolatkowie z 64 krajów, chłopcy i dziewczynki, niezależnie od pochodzenia, koloru skóry, religii czy stopnia sprawności zostali podzieleni na 8 Drużyn Przyjaźni. Do walki poprowadzili ich młodzi trenerzy, uczestnicy programu z poprzednich lat.
1 lipca wszyscy młodzi piłkarze zebrali się na stadionie, gdzie po uroczystej inauguracji rozlosowana zostaładrabinka, według, której drużyny walczyły o puchar. Losowania dokonał trener petersburskiej drużyny rugby na wózkach, a uroczystego rozpoczęcia meczu  Aleksander Kierżakow, napastnik reprezentacji Rosji.
Polskę reprezentował Mikołaj Zając, dwunastoletni piłkarz klubu UKS Varsovia. Młody napastnik zasilił szeregi drużyny „Czerwonej”, w składzie której znaleźli się również piłkarze z Meksyku, Szwajcarii, Białorusi, Wielkiej Brytanii, Portugalii, Ukrainy i Chorwacji. Po kilku rundach rozgrywek zwycięzcą turnieju została drużyna „Pomarańczowa” prowadzona przez Czecha, Romana Horaka. Chłopiec grał u boku zawodników i zawodniczek z USA, Finlandii, Japonii, Wietnamu, Rumunii, Norwegii, Serbii i Uzbekistany.
Finał turnieju w niczym nie ustępował tym, jakie przygotowywane są dla  piłkarzy z najlepszych klubów i narodowych reprezentacji. Było podium, były medale i złote confetti. Młodym zawodnikom ręce uścisnęli wspomniany Kierżakow, szkoleniowiec reprezentacji Rosji – Stanislav Cherchesov oraz przedstawiciele rosyjskiego związku piłki nożnej.
„Bardzo mi się tu podoba, kiedyś uczestniczyłam w programie jako zawodnik, teraz pełnię rolę trenera. Ta nowa rola jest dla mnie wyzwaniem, muszę być przykładem dla swojej drużyny i prawdziwym liderem. Jestem pewna, że moja przyszłość związana będzie ze sportem” – dzieli się swoimi wrażeniami po turnieju Emmeke Henschen, trenerka Zielonej Drużyny Przyjaźni.
Football for Friendship to nie tylko piłka nożna. To również niezapomniane wydarzenie dla młodych dziennikarzy. Aspirujący korespondenci sportowi pracowali ramię w ramię z doświadczonymi dziennikarzami z redakcji z całego świata. Przygotowywali relacje video, materiały do mediów społecznościowych,  a także wydawali codzienną gazetkę „Football for Friendship – Daily Newspaper for Real Friends”. Specjalnym korespondentem z Polski był 12-letni Wiktor Kożuchowski, którego umiejętności zostały szybko zauważone i został redaktorem prowadzącym jednego z numerów dziennika.
„Piłka nożna jest nośnikiem wartości takich jak równość, uczciwość, sprawiedliwość. To było podkreślane w każdym miejscu, w każdym momencie, zarówno podczas warsztatów, jak i podczas turnieju. Przez piłkę uczymy dzieci takich zasad jak fair play, i szacunek do przeciwnika” – mówi o projekcie opiekun młodych Ambasadorów z Polski, Adam Kucharczyk, trener Varsovii. „W jednej drużynie byli zawodnicy i zawodniczki z 8 krajów, dzieci nawiązały przyjaźnie z rówieśnikami z różnych zakątków świata. Połączyła ich pasja do piłki i otwartość na świat”– podsumowuje Kucharczyk.
Turniej obfitował w wiele wydarzeń towarzyszących, jak m.in. 3dniowy camp treningowy przygotowujący młodych zawodników do turnieju, warsztaty dla dziennikarzy, lekcje o ideach i wartościach programu i olimpizmu, spotkania z osobistościami ze świata sportu. Nie zabrakło oczywiście zwiedzania pięknego St. Petersburga.
Ostatniego dnia F4F odbyło się International Children’s Forum – wielkie zakończenie piątej edycji programu. Wręczono nagrody dla najbardziej wyróżniających się zawodników, oraz pokazano najciekawsze historie uczestników programu.
„Realizujemy projekt, w którym młodzi piłkarze są głównymi postaciami. Inicjatywa jest wspierana przez wielu sportowców, media i organizacje pozarządowe. W tym roku mieliśmy rekordową liczbę 64 krajów biorących udział w programie. Dzieci z całego świata miały niepowtarzalną możliwość pokazania swojego oddania ideom równości i pokoju i zostali prawdziwymi Ambasadorami programu Football for Friendship” – powiedział Wiktor Zubkow, Członek Zarządu Gazprom.
„Jesteśmy dumni, że możemy wspierać tak unikatową inicjatywę prowadzoną przez firmę Gazprom, naszego partnera FIFA. Forum jest pięknym przykładem tego jak football otwiera drzwi na świat dla chłopców i dziewcząt z różnych krajów przekazuje im najważniejsze wartości bliskie każdemu człowiekowi, jest to misja, którą FIFA wspiera aktywnie ” – komentuje Fatma Samoura, Sekretarz Generalny FIFA.
Tradycyjnym zakończeniem F4F jest wspólne wyjście na mecz. W tym roku wszyscy uczestnicy F4F mieli okazję zagrzewać do walki finalistów walczących o Puchar Konfederacji Chile i Niemcy. Młodzi piłkarze z wypiekami śledzili boiskową rywalizację.